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La integración de contenido y método en educación

«Está claro que existe un número incalculable de hechos conocidos sobre el mundo natural. Entonces, ¿cuáles de ellos deben ser seleccionados para ser incluídos en el currículum?» — David Harriman, autor de El salto Lógico.

La enseñanza de la Ciencia le da al niño el conocimiento esencial del mundo natural, y al mismo tiempo le inculca el método correcto de pensar.

Desde hace mucho tiempo existe un debate entre los educadores sobre si las escuelas deberían centrarse en enseñar contenido o enseñar método. Quienes están a favor del contenido argumentan persuasivamente que hay vastos campos de conocimiento que el estudiante debe adquirir para funcionar con éxito como adulto. Quienes están a favor del método responden que tal conocimiento es inútil a menos que sea captado por una mente pensante que consiga comprender, interpretar, integrar y aplicar los datos.

Ambos lados de este debate tienen razón, y ambos están equivocados en la medida en que aceptan una falsa dicotomía. No hay conflicto entre enseñar contenido y enseñar método; sólo la unión de los dos le da al niño lo que necesita. Conocimiento sin método es dogma que ha de ser ciegamente memorizado en vez de entendido; método sin tema es imposible, porque pensar es pensar sobre algo. Nuestro enfoque a la educación reconoce que conocimiento y método de pensar son aspectos inseparables de un solo objetivo: difundir la comprensión de los temas de conocimiento básicos, y de esa forma desarrollar la mente del niño y prepararlo para la vida adulta.
Logramos esta meta presentando la Ciencia como un cuerpo integrado de conocimiento que se adquiere empezando con observaciones y experimentos y siguiendo paso a paso con la demostración de las teorías fundamentales. En otras palabras, presentamos el material de forma inductiva: siguiendo los procesos de descubrimiento de los propios científicos.

Hay un orden lógico necesario en la historia de los descubrimientos científicos. Nadie diría que es posible entender Cálculo antes de comprender los principios de Geometría y Álgebra. Del mismo modo, uno no puede desarrollar la Genética o la Inmunología modernas sin la Química, ni entender la Química moderna sin la teoría atómica de la materia, ni demostrar la teoría atómica sin antes comprender los principios básicos de la Física y el método científico. Cada descubrimiento fue hecho posible gracias a descubrimientos anteriores. La historia de la Ciencia revela el orden en que los principios tuvieron que ser aprendidos, y por lo tanto el orden en que deben ser enseñados.

Cuando un profesor viola esta jerarquía del conocimiento presentando un principio sin la evidencia que condujo a él, entonces el estudiante obtiene sólo una «abstracción flotante» que reside brevemente en su mente como un dogma vacío y es rápidamente olvidado. En contraste, el enfoque inductivo da la evidencia hace posible entender las ideas, y entonces la Ciencia se convierte en una emocionante e inspiradora historia de descubrimiento, en la que los grandes pensadores triunfan en su esfuerzo por comprender la naturaleza del universo.

Está claro que existe un número incalculable de hechos conocidos sobre el mundo natural.Entonces, ¿cuáles de ellos deben ser seleccionados para ser incluídos en el currículum? Nuestro enfoque es, antes que nada, identificar las teorías esenciales que hay que enseñarles a los estudiantes de secundaria, y luego adoptar esas teorías como el criterio para seleccionar el material anterior. A nuestro juicio, las teorías científicas que un adulto educado debe entender son: la teoría heliocéntrica del sistema solar, la mecánica newtoniana, el electromagnetismo, la teoría atómica de la materia, y la teoría de la evolución. El estudio de estas cinco teorías comprende los últimos cinco años de nuestro plan de estudios. El material anterior es seleccionado para que proporcione los cimientos necesarios que prepararán al estudiante para comprender estas teorías.

En nuestro programa, las Matemáticas se integran con la Ciencia a un nivel mucho mayor de lo que es habitual hoy en día. Por ejemplo, cuando se les presenta a los estudiantes la Geometría, se les muestra cómo Aristarco utilizó esa rama de las Matemáticas para determinar la distancia a la luna, y el tamaño de ésta. Cuando se les presenta a los estudiantes la trigonometría, ven cómo Kepler utilizó esa rama de las Matemáticas para comprender el sistema solar. Cuando llegan a la Geometría analítica (o sea, la integración de Geometría y Álgebra, ver cómo este logro le abrió la puerta a la Física moderna. Las Matemáticas son esenciales para entender el mundo físico, y en nuestro plan de estudios se les da la importancia que merecen.

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